Nascuta si crescuta in New York, Ajaita Shah, a lasat in urma luminile stralucitoare ale orasului sau natal pentru a contribui la iluminarea zonei rurale a Indiei, locul din care provin parintii sai…
“Am vazut un copil de cinci ani murind in 5 secunde… Si nu am putut face nimic!” isi aminteste Ajaita Shah despre fetita din India care si-a pierdut viata invaluita de flacari, intr-un incendiu provocat de lampa cu kerosen pe care familia micutei o folosea pentru iluminatul casei.

Incepand de la dezastrul din 2008, Ajaita Shah a contribuit la reducerea utilizarii lampilor cu kerosen in zonele rurale din India, vanzand mii de lanterne solare, lumini stradale si kituri pentru iluminat casnic.
Acum in varsta de 30 de ani acum, Shah a inceput sa lucreze in satele indiene pe cand abia terminase colegiul. Si-a lansat propria companie, Frontier Markets, pentru a putea aduce energie curata sigura si accesibila in regiunea de NV a Rajasthanului, acolo unde isi petrece acum cea mai mare parte a timpului, potrivit National Geographic.

Este adevarat ca nu asta aveau in minte parintii sai atunci cand au emigrat din India in urma cu multi ani pentru a-i putea oferi copilului lor o viata mai buna. Crescuta in prospera zona Scarsdale din New York, Shah a absolvit Universitatea Tufts si era hotarata sa intre in dreptul comercial cand a inceput sa fie interesata de microfinantare.
“S-au panicat” spune Ajaita Shah despre parintii sai, care nu erau deloc pregatiti sa isi vada fiica rebela riscandu-si propriile economii pentru un start-up, tocmai in tara in curs de dezvoltare pe care ei o lasasera in urma. Shah poarta o tunica Rajasthani colorata, dar vorbeste rapid, in stil new yorkez, spunand despre ea ca este “oaia neagra a familiei”.

LUNGUL DRUM AL LUMINII CATRE INDIA RURALA

Intr-o tara in care un sfert din populatie nu are acces la electricitate, Shah s-a facut cunoscuta drept una dintre putinele femei care conduc o afacere ce vinde produse bazate pe energie curata. A castigat aplauzele lumii – de pilda, prezenta in topul 30 al antreprenorilor cu varsta sub 30 de ani din domeniul social, realizat de revista Forbes – si a strans finantari in valoare de peste 550.000 de dolari, inclusiv un grant din partea Great Energy Challenge a Societatii National Geographic.

Ea a vandut peste 85.000 de produse solare pana in acest moment si a infiintat peste 225 de puncte de retail care ofera servicii post-vanzare. Jumatate dintre clientii sai nu au acces la retea, iar ceilalti primesc energie doar uneori.
“Este mult mai utila si mai buna decat alte produse” spune V.M. Khan, medic homeopat, despre o lanterna solara LED pe care a cumparat-o anul trecut. El are acces la reteaua publica de electricitate in satul sau Jalsu, dar foloseste lanterna cand este vreo pana de curent sau cand face vizite la domiciliul pacientilor din zonele rurale.

La o ferma intinsa pe 22 de acri in satul Mukandpura, unde femeile au grija de pamant in sari-uri colorate in portocaliu si rosu, familia lui Manphouli Devi Yadav foloseste lanterna pentru gatit, invatat, sau pentru a verifica animalele noaptea. Inainte de conectarea casei la retea ei foloseau lampi cu kerosen, insa nici acum electricitatea nu este continua. “Mereu e cate o pana de curent” spune Shah.

SCEPTICISMUL FATA DE PRODUSELE SOLARE

Produsele solare au parte insa si de pareri din partea scepticilor.
“Satele vor renunta rapid la energia regenerabila atunci cand reteaua va ajunge pana la ei”, este de parere Lydia Powell, expert in energie la Fundatia pentru Cercetare Observer din New Delhi. In plus, ea este de parere ca indienii vad energia solara si alte forme de energie regenerabila ca mai putin dezirabile. “Cei din patura saraca vor acces la electricitate din retea, la fel ca gospodariile urbane in care televizoarele functioneaza cu o simpla apasare pe un buton de telecomanda” spune Powell. Ea pune la indoiala viabilitatea pe termen lung a produselor solare, multe dintre care beneficiaza de subventii de la guvern sau de finantare externa.
“Este nevoie de ambele. Exista necesitati foarte mari in ceea ce priveste iluminatul de baza” spune vice-presedintele executiv al Institutului pentru Resursele Lumii, Manish Bapna, adaugand ca lampile solare pot contribui la satisfacerea acestei nevoi elementare, cel putin pe termen scurt. Bapna spune, insa, ca India isi extinde rapid accesul la retea prin proiecte solare la nivel mare, precum si prin alte proiecte din domeniul energetic. “Este foarte plauzibil ca in 15 ani India sa reuseasca sa furnizeze serviciile de electricitate 24/7 pe care le vedem in lumea bogata” este de parere Bapna.
Cu toate acestea, nu este economic sa se intample asta peste tot, iar guvernul indian stie asta si o subliniaza si Piyush Mathur, ofiter finaciar la Simpa Networks, o companie care a inceput sa vanda kituri solare pentru iluminarea casnica in India in anul 2013. El este de parere ca fie si cu extinderea retelei de electricitate din India, inca va exista un deficit energetic pe care energia solara il poate umple. Mathur spune ca exista clienti care cer deja sisteme solare mai mari, care sa poata alimenta televizoare si obiecte electrocasnice.
“Oamenii vor sa aiba propriile lor sisteme” spune la randul sau si Shah, adaugand ca unii clienti nu au incredere in guvern, sau nu vor sa fie conectati la retea. Chiar si daca au acces la retea multi nu o considera de incredere.
In plus, ea spune ca energia solara are un potential fantastic in Rajasthan, care se bucura de 342 de zile insorite pe an.

Cu toate acestea, munca sa a fost una grea. Desi a avut mentori si a castigat multa experienta datorita proiectelor anterioare pe care le-a dus la bun sfarsit pentru Fundatia Ford si pentru Banca Mondiala, ea a invatat pe cont propriu ce inseamna sa ridici o afacere intr-o cultura dominata de barbati.
“Este o provocare sa fii femeie in acest spatiu!” spune Shah. Ea isi aminteste cat de “infricosator” era sa vada cum economiile sale se epuizeaza. Intai s-a folosit de banii proprii si apoi a cerut rudelor si prietenilor sa investeasca in afacerea sa pana cand a reusit sa isi asigure finantarea din partea fundatiilor si investitorilor.

Succesul sau a venit, pe de alta parte, si cu un pret personal, Shah pierzand relatia pe care o avea la un moment dat, pentru ca partenerul sau nu a putut accepta timpul foarte lung pe care ea si-l petrecea in India. Insa nici asta nu a descurajat-o!
“Oamenii sunt motorul care te face sa mergi mai departe” spune Shah, care tine sa sublinieze ca femeia care si-a pierdut fetita de 5 ani in incendiul cauzat de o lampa cu kerosen este acum lider de vanzari de lanterne solare in satul sau!